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Cómo Grace Hopper sentó las bases para la era de la información


La cantidad de mujeres en los campos de la informática ha aparecido mucho en las noticias últimamente, ya que empresas como Google y Facebook enfrentan repetidas críticas por su relativa falta de diversidad en lo que respecta a mujeres y otros grupos subrepresentados.

Para muchos, esto podría dar la impresión de que las mujeres no han estado a la vanguardia de la innovación en ciencia y tecnología, pero esto es exactamente lo contrario de la verdad. Sin el increíble trabajo de Grace Hopper, el mundo sería un lugar radicalmente diferente de lo que es hoy.

Grace Hopper fue una fuerza pionera en Ciencias de la Computación y fue reconocida como tal incluso mientras estaba viva, por lo que queríamos analizar cómo su trabajo en el desarrollo de mejores prácticas de programación, compiladores y, en última instancia, el lenguaje COBOL dio lugar a la era de la información moderna.

Desarrollo del paradigma de la informática moderna

Antes de Grace Hopper, las computadoras eran poco más que enormes calculadoras construidas para realizar operaciones aritméticas complicadas. Si bien no fue la primera en reconocer el potencial desaprovechado de estas máquinas, su trabajo es lo que transformó la informática en programación, lo que abrió la puerta a todo, desde procesadores de texto hasta videojuegos e Internet.

Después de dejar la Universidad de Harvard, donde era investigadora científica computacional como parte de la Reserva de la Marina de los EE. UU., Hopper comenzó a trabajar en Eckert-Mauchly Computer Corporation en 1949. Allí ayudó a desarrollar UNIVAC I, la primera computadora digital a gran escala en los Estados Unidos. Estados.

Hopper fue fundamental para instruir y capacitar a la primera generación de programadores informáticos, alentándolos a recopilar y compartir código de software que realizaba tareas rutinarias específicas.

Este concepto de código modular y reutilizable no solo ahorró tiempo al reutilizar el mismo código una y otra vez, sino que también ayudó a refinar el código para que fuera más eficiente, una práctica que todavía se sigue universalmente en la programación de computadoras en la actualidad.

Hopper también desarrolló el primer compilador en 1949. Los compiladores son los que hacen posibles los lenguajes de programación de computadoras de alto nivel al convertir tokens simbólicos en el código del programa a la forma legible por máquina.

Esta innovación permitió a los programas hacer más que simplemente calcular valores y es cómo los programadores pueden escribir código que usa palabras en lugar de solo números y operadores matemáticos.

Esta última parte es especialmente importante, ya que la introducción de un lenguaje legible por humanos en el código del programa hizo que el programa fuera más fácil de entender, seguir y mantener y fue la base de probablemente su contribución más duradera.

COBOL domina el mundo

Hopper estaba a años luz del mundo de la informática cuando creía que los programas de computadora podían usar palabras en inglés en lugar de símbolos y números opacos.

Su trabajo en UNIVAC condujo al desarrollo del compilador FLOW-MATIC, que fue construido para convertir un lenguaje de programación orientado a negocios en código binario legible UNIVAC, lo que permite automatizar tareas complicadas de facturación y nómina.

Utilizando su compilador, Hopper pudo mostrar cómo las máquinas UNIVAC podían leer veinte declaraciones en inglés y ejecutar las instrucciones.

Cuando presionó para que se desarrollaran idiomas enteros usando Words, se le dijo condescendientemente que esto no era posible, ya que las computadoras solo pueden entender código binario, después de haber demostrado que las computadoras pueden comprender declaraciones en inglés.

Tomó algunos años para que su trabajo fuera tomado en serio, pero una vez que pudo publicar su artículo especificando su compilador en 1952, el escenario estaba listo para su innovación revolucionaria.

Para avanzar en la adopción de los sistemas UNIVAC para aplicaciones comerciales, era necesario que existiera un lenguaje estandarizado que las máquinas pudieran ejecutar y que fuera lo suficientemente fácil de programar para que las empresas pudieran diseñar programas que se adaptaran a sus necesidades.

Esto brindó la oportunidad perfecta para que Hopper mostrara al mundo que su enfoque de la programación utilizando declaraciones en inglés era el único camino a seguir.

Ella fue una de las fuerzas impulsoras detrás del comité que desarrolló el primer lenguaje común orientado a los negocios que se construyó en gran parte a partir de su trabajo anterior con el compilador FLOW-MATIC.

En 1959, se publicó la primera especificación para COBOL, que proporcionó al mundo el primer lenguaje de programación de alto nivel construido alrededor de declaraciones en inglés que se compilaron en código de máquina, el precursor de todos los lenguajes modernos de alto nivel que se utilizan en la actualidad.

Hopper se convirtió en el principal defensor de su adopción generalizada y logró convertir el mundo a COBOL.

La Marina de los EE. UU. Devolvió a Hopper al estado de servicio activo para ayudar a convertir todos los sistemas informáticos del servicio a este nuevo lenguaje estandarizado, donde trabajó para escribir los manuales y herramientas que harían posible la transición a COBOL.

A partir de ahí, la industria y las agencias gubernamentales convirtieron sus operaciones a COBOL y continúan usando el idioma hasta el día de hoy.

Legado y reconocimiento

La lista de premios que recibió Grace Hopper es demasiado larga para enumerarla aquí, pero algunos aspectos destacados incluyen:

-la Asociación de Gestión de Procesamiento de Datos le otorgó su primer Premio al Hombre del Año en Ciencias de la Computación en 1969 —una ironía deslumbrante si alguna vez hubo una—,

-la Sociedad Británica de Computación la nombró Miembro distinguido en 1973 —la primera estadounidense y la primera mujer de cualquier nacionalidad en recibir el honor—,

-y tan recientemente como en 2016, Hopper recibió póstumamente el Medalla presidencial de la libertad por el entonces presidente Barrack Obama.

Cuando se retiró de la Armada en 1986, era la oficial en servicio activo de mayor edad en la Armada y tras su muerte en 1992, fue enterrada en el Cementerio Nacional de Arlington en Washington, DC, habiendo alcanzado el rango de Contraalmirante y habiendo recibido el premio Medalla de Servicio Distinguido de Defensa, el mayor honor posible sin haber servido en combate activo.

Sin Hopper, la informática moderna no sería lo que es hoy. Todos los idiomas que se enseñan en todas partes, desde las academias de código hasta las universidades más prestigiosas del mundo, son el resultado directo de su trabajo pionero.

Su nombre pertenece al lado de Alan Turing y John Von Neumann en los anales de la informática. Queremos detenernos y reconocer que el mundo en el que vivimos hoy es, en última instancia, el mayor legado de Grace Hopper.


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