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Señales de columnas de agua en la luna Europa de Júpiter encontradas por una antigua nave espacial de la NASA


La NASA podría haber descubierto la mejor evidencia del mundo hasta la fecha de agua en la luna Europa de Júpiter.

El hallazgo no provino del Telescopio Espacial Hubble ni de ninguna otra nave espacial actualmente en operación. En cambio, estos hallazgos innovadores provienen de un sobrevuelo realizado por la sonda Galileo Júpiter ahora retirada. Galileo no ha estado operativo desde 2003, y los investigadores estiman que el sobrevuelo que detectó la columna se realizó en 1997.

Los investigadores de la NASA dijeron que compararon las mediciones de hace dos décadas y encontraron que los cambios en el campo magnético y el plasma alrededor de Europa descubiertos por Galileo serían paralelos a los hallazgos del Hubble hace unos años. Hace un par de años, el telescopio espacial Hubble capturó columnas de vapor de agua, un indicio de que podría haber agua en Júpiter. Sin embargo, esas lecturas no podrían validarse sin la información de Galileo.

Galileo fue visto por última vez en 2003 cuando se precipitó hacia la atmósfera de Júpiter para evitar chocar con la propia Europa.

Europa es un poco más pequeña que la luna de la Tierra en términos de tamaño, pero los investigadores han teorizado durante años que el satélite podría contener el doble de agua que la que se encuentra en la Tierra. Europa mide aproximadamente 1.900 millas de ancho (aproximadamente 3.100 kilómetros). El agua podría encontrarse en las profundidades de un océano global bajo el exterior duro y helado de la luna.

"Sabemos que Europa tiene muchos de los ingredientes necesarios para la vida, ciertamente para la vida tal como la conocemos".

"Sabemos que Europa tiene muchos de los ingredientes necesarios para la vida, ciertamente para la vida tal como la conocemos. Hay agua. Hay energía. Hay una cierta cantidad de material de carbono. Pero la habitabilidad de Europa es una de las grandes preguntas que queremos entender ", dijo la científica planetaria Elizabeth Turtle del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins.

"Y una de las cosas realmente emocionantes de la detección de una columna es que eso significa que puede haber formas en que el material del océano, que probablemente sea la parte más habitable de Europa porque es más cálida y está protegida de la radiación ambiental por el hielo caparazón - para salir por encima del caparazón de hielo. Y eso significa que podríamos tomar muestras ", dijo Turtle durante una sesión informativa de la NASA.

Europa es actualmente la esperanza más prometedora que tienen los humanos para encontrar agua fuera de la Tierra. Sin embargo, no es el único lugar de la Vía Láctea donde los científicos buscan agua o señales de vida. La nave espacial Cassini de la NASA ha tomado muestras de las plumas de Encelado de Saturno. Esos respiraderos hidrotermales podrían tener las condiciones adecuadas para ser un entorno similar al de la Tierra primitiva.

Por ahora, se espera que la NASA, el JPL y otros investigadores de todo el mundo amplíen los hallazgos de Galileo. La NASA está planeando una mirada más cercana a Europa durante la misión Europa Clipper programada para junio de 2022. Una nueva nave será responsable de recolectar muestras de la pluma y obtener mejores lecturas sobre si Europa podría o no tener una promesa de agua y posiblemente vida.


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