General

Dorothy Vaughan: "Computadora humana" de la NASA y héroe estadounidense


Dorothy Vaughan fue un programador informático y matemático estadounidense que hizo contribuciones significativas al primer programa espacial estadounidense. También fue la primera supervisora ​​afroamericana en la NASA, un papel que continuaría desempeñando hasta y más allá de su fusión con la NASA.

Dorothy Johnson (su apellido de soltera) nació el 10 de septiembre de 1910 en Kansas City, Missouri. Su familia luego se mudaría a West Virginia en 1917.

En 1929 se graduó de la Universidad de Wilberforce, Ohio, con una licenciatura en matemáticas. Después de graduarse, se casó con Howard S. Vaughan y asumió un papel como profesora de matemáticas en Virginia.

El advenimiento de la Segunda Guerra Mundial cambiaría su vida para siempre. En diciembre de 1943, dejó su trabajo docente y comenzó a trabajar en la Unidad de Computación del Área Oeste de NACA.

Aunque solo estaba destinado a ser un puesto de guerra temporal, se quedaría con NACA durante muchos años. Dorothy Vaughan sería promovida para liderar West Computers en 1949, convirtiéndola en la primera mujer negra en ocupar ese puesto en la historia de NACA.

Se quedaría con la NACA durante casi otra década hasta que la NACA se fusionara con la NASA en 1958. Muchos miembros de su antiguo equipo también se unieron a ella en la NASA bajo su División de Análisis y Computación.

En este punto de su historia, el programa espacial de Estados Unidos comenzó a adoptar las computadoras electrónicas. Esto llevó a Vaughan y su equipo a aprender a programarlos.

Dorothy se convertiría rápidamente en una experta en FORTRAN y ayudaría a mejorar las habilidades de sus colegas para hacer lo mismo. Se quedaría con la NASA durante algunas décadas más hasta su jubilación en 1971.

Dorothy Vaughan moriría en el 10 de noviembre de 2008 en Hampton Virginia. Ella estaba 98 años.

Primeros años: Dorothy obtiene una licenciatura en matemáticas

Dorothy Vaughan nació Dorothy Johnson, en Kansas City, Missouri en el 20 de septiembre de 1910a su madre Annie y al padre Leonard Johnson.

La joven familia pronto se mudó a Morgantown, West Virginia. Varios años más tarde se graduaría de Beechurst High School en 1925.

Dorothy solicitaría y ganaría una beca de matrícula completa en la universidad históricamente negra en Ohio, Wilberforce University.

Más tarde se graduaría en 1929 con un B.A. en matemáticas.

Después de graduarse, Dorothy fue alentada por sus profesores de Wilberforce a realizar estudios de posgrado en la Universidad de Howard. Ella se negó y comenzó a trabajar como maestra en Robert Russa Moton High School, en Farmville. Su decisión estuvo influenciada por las malas condiciones económicas de la Gran Depresión. Dorothy se sintió obligada a ayudar a su familia en este momento difícil.

Durante este tiempo, conoció y se casó con Howard Vaughan Jr. en 1932. Más tarde, la pareja se mudó a Newport News en Virginia, donde tendrían seis hijos juntos: Ann, Maida, Leonard, Kenneth, Michael y Donald.

Dorothy Vaughan comienza su viaje con NACA

Dorothy Vaughan se unió a la unidad de Computación del Área Oeste del Comité Asesor Nacional de Aeronáutica (NACA) en Diciembre de 1943.Para comprometerse plenamente con este papel, dejó su trabajo de profesora.

Su nuevo puesto en el Laboratorio Aeronáutico Langley Memorial de la NACA solo estaba destinado a ser un trabajo de guerra temporal, al menos Dorothy lo creía. Poco sabía ella que este iba a ser el comienzo de una 28 años viaje.

Dorothy pronto se unió a sus compañeras matemáticas afroamericanas en NACA llamadas las "computadoras humanas".

El término "computadoras humanas" no era un concepto nuevo. Las "computadoras" femeninas trabajaron en la Universidad de Havard para ayudar a analizar fotos de estrellas durante finales del siglo XIX y principios del XX.

Estas mujeres harían descubrimientos fundamentales en el campo de la astronomía. Willina Fleming, por ejemplo, clasificó las estrellas en función de su temperatura. Annie Jump Cannon desarrolló un sistema de clasificación estelar que todavía se usa en la actualidad (desde las estrellas más frías hasta las más calientes: O, B, A, F, G, K, M).

Las "computadoras humanas" de NACA eran responsables de realizar cálculos complejos y analizar montones de datos para los ingenieros aeroespaciales. Este equipo pronto se ganó una reputación y se ganó el apodo de The West Computers.

Los "West Computers" ayudan a construir el programa espacial

Mucho antes del desarrollo de las computadoras electrónicas, las "computadoras" se referían a personas, no a máquinas. Era un título de trabajo otorgado a cualquier persona que realizara ecuaciones y cálculos matemáticos a mano.

Estas "computadoras" leerían, calcularían y trazarían datos de las pruebas que se estaban realizando en los túneles de viento de Langley. Sin mencionar cualquiera de sus otras divisiones de investigación.

Normalmente se les asignaba a un ingeniero individual o a un equipo en función de la tarea en cuestión.

Los "ordenadores humanos", como Dorothy Vaughan, desempeñarían un papel integral y vital en la investigación aeronáutica y aeroespacial en el laboratorio de mediados de la década de 1930 en la década de 1970.

Su trabajo, en gran parte, ayudaría a los EE. UU. A mantenerse al día con la alta demanda de producción de la Segunda Guerra Mundial y la primera carrera espacial. Un papel impresionante e importante, pero aún mejor, las "computadoras" de Langley eran todas mujeres.

A principios de la década de 1940, Langley comenzó a reclutar mujeres afroamericanas con títulos universitarios para engrosar las filas de sus "computadoras". Al principio, estas mujeres se agruparon en una sección separada de la instalación.

Rápidamente ganarían una reputación por sus habilidades y se ganaron el apodo de "Computadoras del Área Oeste" o "Computadoras del Oeste". Un nombre del que se sentirían inmensamente orgullosos.

En este momento, todos los cálculos se completaron con la ayuda de una regla de cálculo y los resultados se registraron en registros y se trazaron en gráficos. Los turnos a menudo funcionaban las 24 horas durante la guerra, un cambio drástico en los hogares donde anteriormente la madre se había quedado en casa.

Las "Computadoras humanas" completaron una enorme cantidad y variedad de investigaciones en Langley. Durante la Segunda Guerra Mundial, se preocuparon por probar la investigación de vuelos transónicos y supersónicos y ayudar a los primeros programas espaciales.

Este trabajo requería un conocimiento muy especializado, y las computadoras de Langley necesitaban diseñar métodos y técnicas de computación específicos para la investigación aeronáutica y aeroespacial. Algunos se volverían tan especializados que podrían escribir libros sobre su tema. Helen Willey, por ejemplo, editó unManual para la reducción de datos en el túnel transónico de ocho pies.

A finales de la década de 1940, las computadoras electrónicas comenzaron a introducirse en Langley. Los "ordenadores humanos" ahora necesitarían aprender a programarlos, así como sus funciones habituales.

Las mujeres que trabajaban como "Computadoras humanas", incluidas las "Computadoras del oeste", solían informar que el trabajo era desafiante, gratificante y lleno de oportunidades. Muchos terminarían haciendo carreras a largo plazo de una que originalmente se pensó que era a corto plazo o temporal.

Muchas "computadoras" se enorgullecieron de su trabajo y disfrutaron mucho de los desafíos que ofrecía el puesto. Lamentablemente, las contribuciones históricas de las mujeres allí se han pasado por alto en gran medida en la historia. Sin embargo, desempeñaron un papel fundamental en la investigación realizada en Langley.

La marea cambia para mejor con el presidente Roosevelt

En este momento de la historia de Estados Unidos, la segregación estaba en pleno efecto, pero el gobierno de los Estados Unidos había tomado medidas dos años antes para abordar esto.

En 1941, El presidente Roosevelt firmó el innovador Orden ejecutiva 8802. Este instrumento legal prohibía la discriminación racial, religiosa y étnica en la industria de defensa de la nación.

También firmó Orden ejecutiva 9346 que tenía por objeto acabar con la segregación racial y la discriminación durante la contratación y promoción en agencias federales y contratistas de defensa.

Era una creencia muy arraigada, tan temprano en la guerra, que un poder aéreo abrumador ganaría la guerra. Con este fin, la producción de aviones ya estaba comenzando a aumentar.

Esta nueva demanda de aviones necesitaba un número significativo de ingenieros para abastecerlos. También necesitaba muchos más matemáticos. artesano y comerciante calificado para cumplir con los objetivos de producción.

Gracias a esto, el laboratorio de la NACA comenzó a contratar significativamente a más minorías raciales y mujeres para satisfacer su creciente demanda de procesadores de datos. Anteriormente, en 1935, De hecho, la NACA había establecido un departamento de matemáticas exclusivamente para mujeres que se ocupaba de realizar cálculos complejos.

Después de que Estados Unidos entró en la Segunda Guerra Mundial, pronto aparecieron nuevos reclutas. Pronto se encontrarían en un departamento que trabajaba con plazos ajustados con turnos de 24 horas en la prevalencia.

A pesar de los movimientos de la actual administración de Roosevelt, las leyes Jim Crow todavía estaban vigentes en muchos estados del sur. Estos requerían que los trabajadores de color trabajaran por separado de sus contrapartes blancas. Esto incluiría el uso de baños y comedores.

Dorothy Vaughan pronto fue asignada a la unidad de "Computación del Área Oeste" de la NACA. Se trataba de un grupo de matemáticas de mujeres totalmente negras. Con el tiempo, los individuos y el equipo en su conjunto pronto se distinguieron.

Ayudaron a aportar información vital a muchas áreas de la investigación del laboratorio de Langley. La mayoría de sus cálculos se hicieron a mano o con las herramientas de la época.

Dorothy Vaughan se destaca y se convierte en directora de West Computers

Después de la guerra, el trabajo de la NACA se expandiría para apoyar la investigación y el diseño del programa espacial de los Estados Unidos, fundado recientemente. Esto fue particularmente reforzado por el presidente John F. Kennedy en los años sesenta.

La carrera de Vaughan florecería, a pesar de las condiciones de segregación, y rápidamente fue ascendido a jefe interino de West Area Computers en 1949. Esto fue para reemplazar a su predecesor que había muerto recientemente.

Esto la convirtió en la primera supervisora ​​negra de la NACA, por no mencionar una de sus primeras supervisoras. Ahora lideraría un equipo compuesto principalmente por mujeres matemáticas negras.

Ella permanecería como directora interina durante varios años hasta que fue ascendida formalmente al puesto.

El nuevo título de Dorothy le dio inmediatamente visibilidad en todo el laboratorio. También comenzaría a colaborar con otras "computadoras" conocidas como Vera Huckel y Sara Bullock. Este trabajo implicaría la compilación de un manual de métodos algebraicos para calcular máquinas.

Dorothy Vaughan se convertiría en una firme defensora de los miembros de su equipo. Incluso iría tan lejos como para intervenir personalmente cuando sus colegas merecían la promoción de aumentos salariales.

Pronto sería respetada por los ingenieros de NACA que valoraban sus aportes y recomendaciones. La considerarían una de las mejores y felizmente le pedirían que manejara personalmente las tareas más desafiantes.

Mientras estuvo en NACA, IBM fue creciendo gradualmente en popularidad. La primera computadora de IBM utilizada en el programa espacial fue la Calculadora programada con tarjeta de IBM.

Se usó, al principio, para ayudar a desarrollar misiles y hacer que la Unión Soviética progresara con el Sputnik. Los programadores solo podían interactuar con IBM mediante el uso de un lenguaje de programación revolucionario llamado FORTRAN.

Dorothy Vaughan se dio cuenta rápidamente de que las máquinas informáticas reemplazarían a las humanas en un futuro no muy lejano. Se encargó de aprender FORTRAN y enseñó a sus colegas el lenguaje informático y otros conceptos para prepararlos para la transición.

¿Qué era FORTRAN?

FORTRAN, para Formula Translation, era un lenguaje de programación de computadoras creado en 1957 por John Backus. Acortó considerablemente el proceso de programación, haciéndolo mucho más accesible.

Su creación supuso un importante salto adelante en el desarrollo de los lenguajes de programación informática en general. Anteriormente, los programadores necesitarían escribir instrucciones en aritmética binaria o hexadecimal.

Este fue un proceso frustrante y laborioso que finalmente llevó a Backus a buscar un medio para simplificarlo. John reuniría un equipo de 10 empleados de International Business Machine (IBM) para unirse a él en su desarrollo de FORTRAN de tres años de duración.

Esta colaboración resultó en un idioma que combinaba una forma de taquigrafía en inglés con ecuaciones algebraicas. FORTRAN, una vez desarrollado, permitió la escritura rápida de programas de computadora que funcionaban casi tan eficientemente como los codificados a mano en lenguaje de máquina (primera generación).

En este momento, las computadoras todavía eran cosas muy caras y raras. Los programas ineficientes eran un problema financiero mayor que el desarrollo largo y minucioso de los programas en lenguaje de máquina.

La eventual creación de un lenguaje eficiente de alto nivel, también conocido como natural o de tercera generación, abrió la programación informática a ingenieros y científicos en general. Esto provocaría una explosión en el desarrollo y uso de las computadoras en general.

FORTRAN, con su capacidad para permitir la creación de lenguaje natural que podría ejecutarse tan eficientemente como los codificados a mano, lo convertiría en el lenguaje de programación preferido en 1950. Se someterá a algunas actualizaciones a lo largo del 1950 y 1960 para que pudiera competir con otros lenguajes de programación contemporáneos.

FORTRAN 77 fue lanzado en 1978, seguido por FORTRAN 90 en 1991 y más actualizaciones en 1996 y 2004. Después de los 70, los idiomas de cuarta y quinta generación reemplazarían en gran medida a FORTRAN fuera de la academia.

NACA se fusiona con la NASA y todo cambia

Dorothy Vaughan se desempeñó como supervisora ​​de NACA durante casi una década hasta que 1958. En este momento, NACA se incorporó formalmente a la NASA recién fundada. Este único evento vería el cierre de todas las instalaciones segregadas.

Dorothy y muchos West Computers serían transferidos a la NASA uniéndose a su nueva División de Análisis y Computación (ACD). Se trataba de una división meritocrática mixta de sexos y razas mixtas destinada a ampliar la frontera de la informática electrónica.

Con el paso de los años el centro evolucionaría. Las "computadoras humanas" se transformarían en programadores de computadoras electrónicos. Allí, el trabajo finalmente ayudaría a John Glenn a ponerse en órbita en 1962.

En este punto de la historia de la NASA, habían comenzado a integrar cada vez más computadoras electrónicas. Esto requeriría que muchos miembros del equipo se acostumbraran a la programación de computadoras, principalmente a FORTRAN. Ella también contribuiría significativamente al Programa de Vehículos de Lanzamiento Scout.

En una tarde 1994 Entrevista, Dorothy recordaría que esta época estaba en "la vanguardia de algo muy emocionante". Ella también respondió cuando le preguntaron cómo era ser una mujer afroamericana en ese momento. Ella respondió: "Cambié lo que pude y lo que no pude, lo soporté".

Dorothy se quedaría con la NASA hasta 1971 cuando finalmente se retiró. También buscó, pero nunca consiguió, otro puesto de dirección en Langley.

Increíblemente a pesar de su ilustre carrera en Langley, logró encontrar el tiempo para criar a sus seis hijos. Uno de ellos también se uniría a ella en las instalaciones de NASA-Langley.

Durante todo este período, vivió en Newport News, Virginia y se trasladó al trabajo en Hampton en transporte público.

The West Computers ayuda a construir los cohetes Scout

Dorothy Vaughan y su equipo desempeñaron un papel importante en el desarrollo de uno de los vehículos de lanzamiento más confiables de la NASA de todos los tiempos. Este vehículo se llama Prueba de utilidad orbital controlada sólida o SCOUT para abreviar.

SCOUT era un sistema de suministro por satélite de combustible sólido de cuatro etapas que pudo lanzar un 385 libras (175 kg) satélite en un 500 millas (805 km) órbita de la Tierra. Desde la década de 1950 ha habido 118 lanzamientos de exploradores, 96% de los cuales tuvieron éxito. Estos lanzamientos incluyeron la entrega exitosa de, no menos de, 23 satélites para organizaciones espaciales internacionales.

Los colaboradores del proyecto, incluidos Vaughan y sus "West Computers", ayudaron a hacer una contribución única al programa espacial de Estados Unidos. Su labor resultó en la creación de un sistema de vehículo de lanzamiento que establecería el estándar de simplicidad, productividad y confiabilidad de los programas espaciales en general.

Sin embargo, los empleados de la NASA no pueden reclamar todo el crédito. A menudo fueron asistidos por empleados de LTV Missiles and Electronics Group of Dallas. LTV Missiles se adjudicó inicialmente el contrato para ayudar a desarrollar el fuselaje y el lanzador en 1959.

Este fue el comienzo de una asociación que duraría durante toda la vida útil del proyecto SCOUT. Cada miembro del equipo estableció un estándar absoluto de exactitud y mostró una búsqueda inquebrantable de la excelencia.

La configuración de la familia de cohetes SCOUT continuaría evolucionando durante su vida útil. El Scout G-1 actual de la NASA sigue siendo muy similar en apariencia a sus antepasados ​​de 1950.

Después de muchos años de fiel servicio, la administración del sistema fue transferida al Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, Greenbelt, Maryland en 1991. Hoy SCOUT se retiró y se trasladó al Museo Nacional del Aire y el Espacio, donde se unió a otros veteranos de la NASA como los cohetes Júpiter, Aerobee y Vanguard.

El legado y el inspirador viaje de Dorothy Vaughan

Dorothy Vaughan continuaría trabajando con la NASA hasta que 1971 a la edad de 60. Ella viviría por otra 38 años hasta su muerte el 10 de noviembre de 2008.

Fue miembro de Alpha Kappa Alpha, la hermandad negra / afroamericana. Dorothy también fue miembro activo de la Iglesia Episcopal Metodista Africana. A menudo se la veía participando en actividades musicales y misioneras.

Incluso escribió una canción llamada "Math, Math".

A Dorothy le sobrevivieron sus cuatro hijos, diez nietos y un total de catorce nietos.

En 2016 un libro sobre la historia de vida de Dorothy Vaughan,Figuras ocultas: el sueño americano y la historia no contada de las matemáticas negras que ayudaron a ganar la carrera espacial,fue escrito y publicado por Margot Lee Shetterly.

Este libro destacó sus contribuciones al programa espacial de EE. UU., Así como las de sus compañeros West Computers. El libro se convirtió en una película aclamada por la crítica el mismo año.

Vaughan es interpretada por Octavia Spencer en la película que también incluye a dos de sus colegas Katherine Johnson y Mary Jackson. La trama de la película gira principalmente en torno al trío que calcula las trayectorias de vuelo para el Proyecto Mercurio y el Apolo 11 en la década de 1960.

La carrera pionera de Dorothy Vaughan ayudó, en gran parte, a sentar las bases para que otras mujeres la siguieran y persiguieran carreras en STEM. Sin mencionar que ayudó a Estados Unidos a mantenerse a la vanguardia durante la carrera espacial.


Ver el vídeo: El poder de la persuasión. Extracto de la película Talentos ocultos Hidden figures (Diciembre 2021).