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La NASA desarrolla navegación por rayos X que podría guiar a una nave espacial robótica en el espacio profundo


La NASA ha demostrado una tecnología que permite una navegación de rayos X completamente autónoma en el espacio. El primer sistema mundial tiene el potencial de ser utilizado para navegar naves espaciales robóticas al espacio profundo. El equipo de ingenieros de la NASA que llevó a cabo la demostración se llama Station Explorer for X-ray Timing and Navigation Technology, o SEXTANT. Demostraron que 'los púlsares de milisegundos podrían usarse para determinar con precisión la ubicación de un objeto que se mueve a miles de millas por hora en el espacio'. El sistema funciona de manera similar a cómo funciona el Sistema de Posicionamiento Global, o GPS, para proporcionar una posición a usuarios en la tierra mediante la coordinación de información entre una constelación de 24 satélites operativos. "Esta demostración es un gran avance para la futura exploración del espacio profundo", dijo Jason Mitchell, gerente de proyectos de SEXTANT, tecnólogo aeroespacial del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Como los primeros en demostrar la navegación por rayos X de forma totalmente autónoma y en tiempo real en el espacio, ahora estamos liderando el camino".

El nuevo sistema abre la puerta a la exploración del espacio profundo

El desarrollo del nuevo sistema abre las puertas a la navegación del espacio profundo que combinaría esta nueva tecnología de navegación por rayos X con los sistemas ópticos y de radio basados ​​en naves espaciales existentes. El sistema requiere un mayor desarrollo para llevarlo a un nivel de uso práctico para naves espaciales del espacio lejano. Pero la demostración de la tecnología muestra el potencial de las naves espaciales para determinar de forma autónoma sus ubicaciones sin depender de la navegación global basada en la Tierra. Los púlsares están disponibles en todos los regímenes de vuelo conocidos. La demostración del equipo SEXTANT fue financiada por el Programa de Desarrollo de Cambio de Juego de la NASA. Los ingenieros utilizaron los 52 telescopios de rayos X y detectores de deriva de silicio que conforman el Explorador de composición interior de la estrella de neutrones de la NASA, o NICER, para crear el nuevo método de navegación. NICER se implementó como una carga útil externa adjunta en la Estación Espacial Internacional en junio. "Estamos haciendo una ciencia muy interesante y estamos utilizando la estación espacial como una plataforma para ejecutar esa ciencia, que a su vez permite la navegación de rayos X", dijo Keith Gendreau de Goddard, el investigador principal de NICER. "La tecnología ayudará a la humanidad a navegar y explorar la galaxia".

NICER integral para la investigación

El NICER es un observatorio del tamaño de una lavadora que se ha utilizado en una variedad de proyectos desde su implementación en la ISS en junio del año pasado.

Actualmente es parte de un estudio de estrellas de neutrones y su cohorte de pulsaciones rápidas, llamadas púlsares. Es posible observar estos púlsares a través del espectro electromagnético, pero los ingenieros de la NASA que los examinan a través de la banda de rayos X proporcionan la mejor información. Los neutrones son tan densos que cualquier compresión adicional los colapsaría en agujeros negros.

NICER estudia todo tipo de estrellas de neutrones pero el proyecto SEXTANT se centra en la observación de púlsares. Los púlsares se observan como destellos de luz y se emiten en patrones altamente predecibles. Tras la exitosa demostración del sistema el 11 de noviembre de 2017, el equipo de SEXTANT ahora se centrará en afinar la ciencia para su uso como un sistema de navegación regular para naves espaciales. “Esta exitosa demostración establece firmemente la viabilidad de la navegación por púlsar de rayos X como una nueva capacidad de navegación autónoma. Hemos demostrado que una versión madura de esta tecnología podría mejorar la exploración del espacio profundo en cualquier lugar del sistema solar y más allá ”, dijo Mitchell. "Es una tecnología asombrosa primero".


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