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El motor propulsor de iones de la NASA, que bate récords, podría llevarnos a Marte


El rumor se está acumulando en torno al nuevo propulsor X3 de la NASA, y con muy buenas razones.

El propulsor X3 funcionó muy bien en una ronda reciente de pruebas y batió tres récords simultáneamente: en términos de empuje, generó 5,4 Newtons y se excedieron los niveles de potencia máxima y corriente de funcionamiento previamente existentes. Todo esto mientras opera en un nuevo umbral de potencia. El líder del proyecto, Alec Gallimore, quien también es decano de ingeniería en la Universidad de Michigan, expresó su optimismo sobre los impresionantes resultados: "Hemos demostrado que el X3 puede funcionar a más de 100 kW de potencia".

El récord anterior se había establecido en 3,3 Newtons: "Funcionaba en un amplio rango de potencia de 5 kW a 102 kW, con una corriente eléctrica de hasta 260 amperios. Generaba 5,4 Newtons de empuje, que es el nivel más alto de empuje alcanzado. por cualquier propulsor de plasma hasta la fecha ".

El propulsor X3 fue desarrollado por investigadores de la Universidad de Michigan gracias a una colaboración con la NASA y la Fuerza Aérea de EE. UU. El jet es un propulsor Hall, lo que significa que utiliza un motor iónico. Esencialmente, una corriente de iones, átomos cargados eléctricamente, se acelera para impulsar la nave espacial. Luego para generar empuje se expulsa el plasma.

Más de lo que parece

En resumen, el X3 viaja más rápido que los cohetes de propulsión química convencionales, pero se requiere mucho menos combustible.

Más allá de los beneficios del combustible, la diferencia de empuje también es un factor importante: el combustible químico equivale a una mayor masa, lo que significa que se requiere más combustible para el levantamiento. Con el motor iónico se obtiene un empuje significativamente menor, lo que crea un período de funcionamiento más prolongado.

En comparación, con un propulsor Hall se pueden alcanzar velocidades de hasta 40 kilómetros en promedio, frente al umbral de velocidad de cinco kilómetros de un cohete de propulsión química convencional.

Sin embargo, el equipo de la Universidad de Michigan también comprende que será necesario trabajar más en la clasificación de los detalles sobre el tiempo de operación. Con este fin, el equipo planea expandir su trabajo en el X3 con una nueva ronda de pruebas para comprender su capacidad para ejecutar 100 horas ininterrumpidas en 2018.

Otra preocupación es el problema del tamaño y el volumen. Scott Hall, un Ph.D. de la Universidad de Michigan. Un estudiante que ha estado involucrado en el proyecto durante los últimos cinco años compartió: "Es pesado: 227 kilogramos [500 libras]. Tiene casi un metro de diámetro", y agregó: "La mayoría de los propulsores Hall son el tipo de cosas que una o dos personas pueden recoger y transportar por el laboratorio. Necesitamos una grúa para mover X3 ".

En un futuro no muy lejano, hay esperanzas de que esta tecnología apoye el transporte humano a Marte para 2024, un proyecto que ha sido respaldado con entusiasmo por Elon Musk. Parece que en el caso de algunos de estos proyectos se está empleando la filosofía de 'Si lo construyes, vendrán', pero en este caso “ellos” se refiere a la comunidad científica. Aún así, la pregunta sigue siendo: ¿cómo con entusiasmo vendrán


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