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Los investigadores descubren que un virus de 100 millones de años vive en nuestros cuerpos


Investigadores de la Universidad Nacional y Kapodistria de Atenas han descubierto que un retrovirus que infectó a nuestros antepasados ​​hace 100 millones de años se convirtió en un gen humano con el tiempo y puede estar detrás de problemas de salud.

Estos virus se encuentran en embriones y cánceres como el cáncer de ovario y también se pueden detectar en la sangre de mujeres embarazadas. Sus hallazgos aparecieron en un artículo titulado Roles of Endogenous Retroviruses in Early Life Events, publicado en la revista Trends in Microbiology.

En cuanto a las mujeres embarazadas, uno de estos extraños retrovirus se llama Hemo, en realidad no es producido por la madre. En cambio, es creado por su feto y en la placenta.

Fue descubierto por la bióloga francesa Odile Heidmann y su equipo hace cinco años, pero todavía no están del todo seguros de cuál es su propósito.

"Es muy, muy antiguo, así que tiene que hacer algo", dijo al New York Times. "Es posible que las proteínas Hemo sean un mensaje del feto a la madre, debilitando el sistema inmunológico de la madre para que no ataque al feto".

La hemo no es la única proteína con tal trasfondo, el ADN humano contiene cerca de 100,000 piezas de ADN viral, que constituyen el 8 por ciento del genoma humano. Aunque actualmente no tenemos idea de lo que hacen.

"¿Qué hacen estos colonizadores genómicos eficientes?" reflexionaron los autores del artículo. "¿Son simplemente fósiles que, como los mosquitos en el ámbar, se quedaron atrapados y preservados en grandes genomas de huéspedes mientras sus funciones decaían?"

Estos genomas se conocen como retrovirus endógenos humanos, o HERV, aunque ya no se comportan como virus, porque su material genético, llamado ARN, un pariente del ADN se ha fusionado dentro de nuestro genoma. Tal combinación se transmitirá a la descendencia.

Estos virus antiguos infectan sus células huésped insertando una réplica de ADN de su ARN en el genoma. Durante generaciones, este ADN viral se replica y los HERV pierden su capacidad para infectar otras células.

HERV y cáncer

Algunos pueden estar protegiéndonos de enfermedades, mientras que otros podrían aumentar nuestros riesgos de cáncer.

“La investigación en esta área comenzó cuando los retrovirus se descubrieron accidentalmente a principios del siglo XX como agentes transmisibles invisibles del cáncer.

Los fuertes vínculos de los retrovirus con los cánceres animales crearon una gran promesa: si los investigadores identificaban agentes infecciosos que causan cáncer humano, podrían diseñar estrategias de prevención (por ejemplo, vacunas) o tratamientos farmacológicos para el cáncer ”, se lee en un extracto del estudio.

"No es una cosa o la otra. ¿Son estas cosas buenas o malas? Es mucho más complicado que eso ”, dijo el autor principal y virólogo de la Universidad de Oxford, el Dr. Katzourakis, en una entrevista con el New York Times. "Apenas estamos al comienzo de esta investigación".

Si bien algunos de estos HERV son exclusivos de los humanos, otros se encuentran en una variedad de especies, incluidos peces como el bacalao o el atún. Algo que el Dr. Katzourakis exploró en otro estudio que encontró que estos retrovirus estaban invadiendo a nuestros ancestros marinos hace 450 millones de años.

Esto podría implicar que HERV está involucrado en la "manipulación de células madre y eventos tempranos de la vida, lo que podría tener efectos muy importantes en las enfermedades de los adultos".

El futuro de esta investigación aún se desconoce, pero la esperanza es que al descubrir exactamente cómo estos antiguos retrovirus afectan nuestros cuerpos, podamos estar más cerca de combatir enfermedades debilitantes como el cáncer en su origen.


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