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Las increíbles sondas Voyager de la NASA celebran 40 años de descubrimiento espacial


Hemos celebrado bastante las sondas Voyager de la NASA en este sitio y con razón. Voyager 1 y Voyager 2 son algunas de las hazañas de ingeniería más impresionantes jamás desarrolladas. Desde su lanzamiento en 1977, han encarnado un espíritu de exploración y la emoción de "ir a donde ningún hombre ha ido antes". Pocas personas esperaban que 40 años después de su lanzamiento, las misiones Voyager fueran tan revolucionarias como lo han sido. Entonces, para comprender mejor el alcance de lo que han hecho estas increíbles máquinas, echemos un vistazo a algunos de los mayores logros de la Voyager 1 y la Voyager 2.

Son las únicas sondas para explorar Urano y Neptuno

Y ese es solo el comienzo de los hallazgos de las sondas Voyager. Encontraron los primeros volcanes activos más allá de la tierra: la luna de Júpiter, Io. La Voyager 2 es la única nave espacial que ha pasado por los cuatro planetas exteriores: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno (lo siento, Plutón). La mayoría de las imágenes fenomenales que tenemos de esos planetas provienen de la Voyager 2.

Esta imagen de la Voyager 2 fue una de las primeras imágenes claras que los científicos tuvieron de la Gran Mancha Oscura de Neptuno. [Fuente de imagen: NASA JPL]

La Voyager 1 se convirtió en la primera (y única) nave en ir al espacio interestelar. La Voyager 2 también descubrió un posible océano subsuperficial en Europa y analizó una atmósfera cercana a la Tierra en Titán.

Las sondas desafían a sus ingenieros a resolver problemas como ningún otro programa antes.

Los mayores éxitos de la misión Voyager provienen del equipo de ingenieros y diseñadores. En la década de 1970, se prepararon para problemas que eran solo teóricos y no se confirmaron hasta décadas después. Estos ingenieros se prepararon para la radiación de Júpiter y se aseguraron de que tanto la Voyager 1 como la Voyager 2 pudieran manejar el planeta más duro del sistema solar. Los ingenieros instalaron sistemas redundantes para conservar energía y generadores termoeléctricos que funcionan con la desintegración del plutonio-238.

Esta foto de archivo de la NASA muestra los preparativos de la Voyager 2, alrededor del 23 de marzo de 1977. [Fuente de la imagen NASA JPL-Caltech]

Sin embargo, los ingenieros ahora tienen que descubrir cómo hacer funcionar las naves espaciales con una fuente de alimentación cada vez menor.

"La tecnología tiene muchas generaciones, y se necesita alguien con experiencia en diseño de la década de 1970 para comprender cómo funciona la nave espacial y qué actualizaciones se pueden hacer para permitirle continuar operando hoy y en el futuro", dijo Suzanne Dodd, gerente de proyecto Voyager con sede en Laboratorio de propulsión a chorro de la NASA en Pasadena. El Jet Propulsion Laboratory (JPL) todavía funciona y mantiene las misiones Voyager.

También están las lecciones de paciencia para los ingenieros que trabajan con Voyagers. Las naves espaciales no llegarán a otra estrella durante 40.000 años. Ambos están a más de 11 mil millones de millas de la Tierra y tienen un largo camino por recorrer. Para cualquier investigador que desee obtener resultados rápidos, las misiones de la Voyager serían emocionalmente agotadoras. Sin embargo, tanto la Voyager 1 en dirección norte como la Voyager 2 en dirección sur envían observaciones del espacio interestelar a la NASA siempre que pueden.

Las Voyager allanaron el camino para otras sondas revolucionarias

Thomas Zubuchen se desempeña como administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en la sede de la NASA. Señaló que ninguna misión coincidirá realmente con las Voyager, sin embargo, las sondas futuras ciertamente lo intentarán.

"Creo que pocas misiones pueden igualar los logros de la nave espacial Voyager durante sus cuatro décadas de exploración", dijo. "Nos han educado sobre las maravillas desconocidas del universo y realmente inspiraron a la humanidad a continuar explorando nuestro sistema solar y más allá".

Todavía están activos

Con ambas sondas cumpliendo 40 años, también hace que las misiones Voyager sean las misiones de mayor duración en la historia de cualquier programa espacial. La Voyager 2 convirtió el gran 4-0 el 20 de agosto. La Voyager 1 alcanzará ese hito el 5 de septiembre.

Ninguno de los integrantes del equipo original que lanzó las sondas Voyager creía que durarían tanto. Edward Stone se desempeñó como científico del proyecto Voyager y fue vicepresidente y director del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Dijo: "Ninguno de nosotros sabía, cuando lanzamos hace 40 años, que cualquier cosa seguiría funcionando y continuaría en este viaje pionero. Lo más emocionante que encontrarán en los próximos cinco años probablemente sea algo que no hicimos. Lo sé estaba ahí para ser descubierto ".

Llevan nuestra historia con ellos a donde quiera que vayan

Las sondas llevan consigo los Golden Records, una colección de voces, sonidos, mensajes e imágenes humanas que cuentan nuestra historia como raza humana. El expresidente estadounidense Jimmy Carter dijo sobre Golden Records: "Este es un regalo de un mundo pequeño y distante, una muestra de nuestros sonidos, nuestra ciencia, nuestras imágenes, nuestra música, nuestros pensamientos y nuestros sentimientos. Estamos intentando sobrevivir a nuestra tiempo para que podamos vivir en el tuyo ".

VíaNASA

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