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Eche un vistazo al interior de la primera planta de energía nuclear del mundo


Energía nuclear: sigue siendo una de las formas de generación de energía más controvertidas e impresionantes del mundo. Cuando funciona bien, la energía nuclear proporciona energía libre de combustibles fósiles relativamente limpia. También produce energía eléctrica continua. Sin embargo, cuando sale mal, los derrumbes nucleares pueden afectar un área durante décadas y décadas.

Ninguna planta de energía nuclear cuenta esa historia mejor que el Laboratorio Nacional de Idaho. Durante más de 70 años, el laboratorio ha desempeñado un papel fundamental en el desarrollo de la energía nuclear. Sin embargo, pocas personas saben mucho al respecto. El Laboratorio Nacional de Idaho cubre 900 millas cuadradas del este de Idaho. Tiene tres áreas de instalaciones principales: el complejo de reactores de prueba avanzados, el complejo de materiales y combustibles y un campus de investigación y educación. Más de 3.400 invitados recorren el campus de INL cada año, y el público solo puede ver una pequeña parte de lo que realmente hace el INL y la historia que tiene.

[Fuente de imagen: Kelly Michals / Flickr]

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Según documentos oficiales, 52 primeros reactores nucleares de su tipo fueron diseñados y construidos en terrenos del INL. Esto también incluye la primera central nuclear generadora de electricidad del mundo. El INL también sirvió como planta de energía para el primer submarino nuclear del mundo: el USS Nautilus.

Las noticias más recientes de la INL en los titulares provienen de su "combustible maravilloso". Los reactores del INL se diseñaron para "reproducir" o generar su propio combustible de plutonio y electricidad simultáneamente. Sin embargo, entre 1964 y el presente, la necesidad del maravilloso combustible disminuyó debido a las altas preocupaciones de seguridad, el aumento de los costos y la escasez de uranio.

[Fuente de imagen:WikimediaCommons]

(Arriba) Durante la era de la energía nuclear para el INL, estas cuatro luces fueron los primeros elementos alimentados por la electricidad nuclear del INL. (Abajo) Y todavía funcionan hoy.

[Fuente de imagen: Kelly Michals / Flickr]

Ahora, el Laboratorio Nacional de Idaho alberga 26 toneladas métricas de residuos radiactivos, el LA Timesinformó. Nadie sabe qué hacer con él. Un acuerdo legal dictaminó que los desechos deben ser tratados y listos para salir en 2035. Eso no parece que suceda a tiempo.

"El proceso no funciona", dijo al periódico Edwin Lyman, físico de la Union of Concerned Scientists, que ha documentado los problemas en un nuevo informe. "Resultó ser más difícil de ejecutar y menos confiable de lo que prometieron".


[Fuente de imagen: Departamento de Energía de EE. UU. / Flickr]

[Fuente de imagen: Departamento de Energía de EE. UU. / Flickr]

¿Qué lo hace tan difícil en comparación con el transporte de otros desechos nucleares? Sodio. El maravilloso combustible se unió al sodio para facilitar la transferencia de calor en el reactor. Sin embargo, la naturaleza reactiva del sodio, especialmente alrededor del agua, hace que el maravilloso combustible tenga oportunidades limitadas de eliminación. Los investigadores del gobierno tienen que piroprocesar el combustible. En el piroprocesamiento, las piezas de combustible gastado se colocan en un baño químico y se someten a descargas eléctricas con una fuerte corriente eléctrica. Las partículas de sodio se unen a otra sustancia debido a la corriente eléctrica.

[Fuente de imagen: Departamento de Energía de EE. UU. / Flickr]

Según el informe de LA Times, el proyecto de limpieza comenzó hace casi dos décadas. En este momento, solo 15 por ciento de los residuos se ha limpiado y procesado con éxito. Eso se terminó 20 veces más lento que el ritmo necesario para alcanzar la marca de 2035.

"Cuando se desarrolló el plan de implementación para el tratamiento del [combustible gastado] en 2000, la investigación y el desarrollo de la energía nuclear se estaban realizando en Estados Unidos", dijo un portavoz del departamento.

"El financiamiento para este programa se ha limitado a favor de otras actividades de investigación y desarrollo. El Departamento sigue firmemente comprometido con el tratamiento de este combustible a tiempo para cumplir con sus compromisos con el estado de Idaho".

Los desechos nucleares no son algo que se pueda barrer fácilmente debajo de la alfombra (o tirar). Con la larga historia del Laboratorio Nacional de Idaho como un lugar innovador para la energía nuclear, tal vez pueda servir como base para un tipo innovador de eliminación de desechos nucleares.

Fuentes: Hojas informativas, LATimes, AmusingPlanet

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