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Los asteroides del sistema solar primitivo podrían haber sido bolas gigantes de barro


Los asteroides, fragmentos de escombros espaciales que quedaron de la formación del sistema solar, pueden ser la clave para comprender cómo se forman los planetas. Si bien todavía hay mucho que no sabemos sobre los asteroides, una nueva investigación ofrece pistas sobre la formación de asteroides y planetas como el nuestro.

[Fuente de imagen: NASA / JPL]

¿Qué tamaño tenían los primeros asteroides?

Investigadores del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, realizaron recientemente un estudio que sugiere que los asteroides pueden haber nacido grandes, en lugar de crecer lentamente con el tiempo.

Los científicos han considerado durante mucho tiempo varias teorías sobre la formación de planetas. Una de estas ideas dice que los planetas se formaron gradualmente a medida que chocaban pequeños asteroides. El otro postula que se crearon más repentinamente una vez que las nubes de polvo alcanzaron una densidad que hizo que se combinaran para formar un planeta.

Para averiguar cuál de estas teorías es correcta, los investigadores comenzaron a buscar familias de asteroides, grupos de asteroides más pequeños que provenían todos de un objeto más grande pero que se separaron en algún momento. Terminaron encontrando uno que estimaron que tenía alrededor de 4 mil millones de años, que puede ser el más antiguo de ese grupo en nuestro cinturón de asteroides.

Sin embargo, lo que los científicos estaban buscando realmente eran asteroides que nunca se habían dividido en familias. Al identificar a las familias, pudieron descartarlas, dejando solo las primeras formaciones intactas.

Cuando encontraron 17 asteroides que habían permanecido intactos desde la formación de nuestro sistema solar, descubrieron que oscilaban entre 35 y 100 kilómetros de ancho.

Los investigadores dicen que el tamaño de estos primeros asteroides apoya la teoría de que los planetas se formaron repentinamente. Y si así es como se forman en nuestro sistema solar, es probable que también se formen de esa forma en otras partes del universo.

¿De qué estaban hechos los primeros asteroides?

Se creía comúnmente que los primeros asteroides eran rocosos, pero una nueva investigación muestra que en realidad pueden haber sido más fangosos que sólidos.

Los científicos creen que los asteroides fueron los responsables de llevar agua y otros ingredientes clave para la vida a la Tierra y planetas similares. Descubrir que esos primeros asteroides pueden haber sido más turbios que rocosos nos da nuevas pistas sobre cómo comenzó la vida y dónde buscarla en otras partes del universo.

Hoy, sin embargo, los asteroides son rocosos. Cómo exactamente llegaron de esa manera ha desconcertado a los científicos.

Los orbes rocosos tienen una composición química similar a la del sol, lo que sugiere que se formaron al comienzo de nuestro sistema solar cuando lo hicieron los planetas. Sus ingredientes también insinúan que se unieron en presencia de agua y a temperaturas de alrededor de 302 grados Fahrenheit, que es relativamente bajo para el espacio exterior anterior al sistema solar.

Para explicar esta combinación de atributos, los científicos han propuesto que los asteroides eran porosos, lo que permitía que el agua fluyera a través de la roca y la enfriara a unos 302 grados, a pesar de la presencia de material radiactivo que elevaría la temperatura de la roca.

Sin embargo, esa agua probablemente habría eliminado algunos elementos de la roca, haciendo que su receta ya no sea similar a la del sol.

Investigadores de la Universidad de Tecnología Curtin en Perth, Australia, estaban ejecutando modelos informáticos sobre cómo se podrían haber formado los asteroides cuando se les ocurrió la idea de que en realidad estaban hechos principalmente de barro en sus primeros días.

Antes de que las acumulaciones de polvo espacial pudieran convertirse en roca, dijeron, los elementos radiactivos habrían derretido el hielo en ellos formando bolas gigantes de barro. Esto permitiría que los asteroides estuvieran relativamente fríos sin perder ninguno de sus elementos.

La convección, la misma fuerza que mueve la roca líquida a través del interior de la Tierra, puede haber desempeñado un papel en el moldeado de estas bolas de lodo en roca sólida.

Las temperaturas desiguales habrían provocado corrientes de convección, que habrían liberado calor al espacio, provocando que el lodo eventualmente se endureciera y se convirtiera en roca.

Este modelo explica cómo los asteroides podrían tener la composición química que tienen, mientras que la investigación de los científicos de Colorado muestra cuán grandes podrían haber sido esos primeros asteroides. Estos nuevos conocimientos nos dan pistas sobre cómo se pudo haber formado nuestro sistema solar y la vida en la Tierra, así como la vida en otros lugares. Básicamente, todos venimos de bolas gigantes de barro espacial.

Fuentes:NASA, NewScientist, ScienceNewsForStudents

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